Estrés y ansiedad son términos que a menudo se utilizan indistintamente, pero técnicamente son diferentes.

El estrés es una reacción natural ante una situación que exige una respuesta o adaptación. Por ejemplo, puedes sentir estrés cuando tu jefe te dice que tu trabajo necesita mejorar. Este estrés puede convertirse en ansiedad si la presión por mejorar tu rendimiento comienza a convertirse en una preocupación.

Por el contrario, la ansiedad es una respuesta emocional a una situación que no es peligrosa y que por lo general no supone una amenaza. Por ejemplo, si te presentas a un examen tienes miedo de suspenderlo porque esto podría afectar negativamente a tus perspectivas de futuro, esto se consideraría ansiedad en lugar de estrés porque no hay ningún peligro físico relacionado con la realización del examen en sí (aunque suspenderlo podría causar otros problemas).

El estrés es una parte normal de la vida cotidiana. Es una respuesta a estímulos externos, como el horario de trabajo, los atascos y los problemas de dinero. El estrés puede ser positivo o negativo, y no sólo produce ansiedad. También puede ayudarte a gestionar mejor estas situaciones estresantes, ya que aumenta tu concentración y te da más energía para completar las tareas que tienes entre manos.

Es importante tener en cuenta que el estrés no es lo mismo que la ansiedad: Aunque a menudo se relacionan porque ambos implican sentimientos de miedo o malestar (de los que hablaremos más adelante en este artículo), existen algunas diferencias importantes entre ambas cosas que las hacen distintas la una de la otra.

El estrés puede tener efectos tanto negativos como positivos en la vida de una persona

El estrés puede tener efectos tanto negativos como positivos en la vida de una persona. El estrés puede ser bueno: puede ayudarte a rendir más en el trabajo, a crecer como persona, a desarrollar tu resiliencia y a aprender a afrontar los retos.

Pero también tiene su lado negativo: demasiado estrés puede provocar problemas de salud como depresión, enfermedades cardiacas y trastornos digestivos.

La ansiedad puede ser una sensación constante o puede aparecer y desaparecer

  • La ansiedad no consiste sólo en ataques de ansiedad ocasionales. Por ejemplo, uno se pone ansioso cuando tiene que dar un discurso ante un público numeroso.
  • La ansiedad puede ser constante y continua. Puedes sentirla todo el tiempo o sólo en determinados momentos. Por ejemplo, puedes sentir ansiedad cuando haces algo nuevo o inesperado.
  • La ansiedad no siempre está causada por un acontecimiento o una situación concretos; a veces, la sensación de nerviosismo proviene de algún lugar profundo dentro de uno mismo que es difícil de descifrar para los demás.

Aunque la mayoría de las veces será buena idea buscar ayuda para la ansiedad persistente y grave, hay algunas situaciones en las que la ansiedad es útil. Por ejemplo, si estás a punto de dar un discurso o una presentación importante, la ansiedad puede ayudarte a centrarte en obtener la información correcta en lugar de preocuparte por lo que los demás piensen de ti. Lo mismo ocurre con las competiciones deportivas: la ansiedad puede ayudar a los deportistas a rendir mejor al aumentar su flujo de adrenalina y agudizar tus reflejos.

Los deportistas no son los únicos que se benefician de unos niveles normales de estrés y ansiedad: estos sentimientos también pueden motivarnos cuando más los necesitamos. Si alguien ha estado en paro durante meses sin encontrar un trabajo que le guste (o incluso uno bien pagado), puede sentirse ansioso todos los días hasta que vuelva a trabajar. Este sentimiento les impulsa a buscar con más ahínco en las ofertas de empleo, les anima a no conformarse con menos de lo que creen que se merecen, les hace pensar de forma más creativa en cómo pueden promocionarse como candidatos… ¡y así sucesivamente!

Tanto el estrés como la ansiedad están asociados a ciertos síntomas psicológicos, como la irritabilidad y la fatiga.

La irritabilidad es un síntoma común tanto del estrés como de la ansiedad. El comportamiento irritable puede ser un indicador de que padeces una enfermedad mental o problemas de salud física, que pueden estar causados por el estrés crónico o los trastornos de ansiedad. La fatiga también es un síntoma psicológico común tanto del estrés como de la ansiedad.

El estrés y la ansiedad suelen tratarse con terapia, a veces junto con medicación

Si tiene problemas de estrés y ansiedad, la terapia es un buen primer paso. La terapia puede ayudarte a aprender a controlar el estrés y la ansiedad mediante técnicas como la atención plena y los ejercicios de relajación. Sin embargo, la terapia no es para todo el mundo; algunas personas prefieren encontrar otras formas de afrontar sus síntomas sin la ayuda de otra persona.

Hay muchos tipos diferentes de terapia que pueden ser útiles para tratar la ansiedad. La terapia cognitivo-conductual (TCC) utiliza una combinación de técnicas de procesamiento cognitivo y modificación de la conducta, como el entrenamiento en relajación, la terapia de exposición (aprender a manejar las cosas que causan miedo), el entrenamiento en habilidades de resolución de problemas, la creación de redes de apoyo social y la planificación de la prevención de recaídas.